Interview: 10 jaar Curle Recordings

Interview: 10 jaar Curle Recordings

Gents bastion Curle Recordings bestaat tien jaar. Het label vergaarde in die tijd een kleine cultstatus met releases van klinkende namen en een immer bescheiden houding. Het muzikale opperhoofd is ervaren rot Tom Verhoeven aka DJ Fader, we gingen bij ‘m langs voor een uitgebreide terugblik.

Curle ontstond middenin de transitie waarbij muziek niet langer fysiek, maar vooral digitaal geconsumeerd wordt. “Waar de eerste release nog 1.000 exemplaren verkocht op één been, telt onze eerste persing vandaag de dag slechts 300 stuks meer. Af en toe klimt er gelukkig nog eentje boven de 2.000 exemplaren, maar dat is geen evidentie.” 

Met de muziek die hij brengt – hoofdzakelijk diepe techno en house – beseft Tom Verhoeven dat hij geen doelgroep van honderdduizenden fans telt. Efdemin, Peter Van Hoesen, Jonas Kopp en Lucy zijn dan wel knappe namen, hun muziek is niet bepaald hitlijstmateriaal.

“Aanvankelijk experimenteerden we nog met digitale verkoop, die uiteraard wel gestegen is in de loop der tijd. Vinyl kreeg twee weken exclusiviteit, nadien volgden dan alle downloadplatforms. Nu is dat niet meer aan de orde, aangezien heel veel mensen muziek tegenwoordig via internet en streaming ontdekken. Zo hebben we onze eerste platen later nog moeten toevoegen aan Spotify, omdat het platform bij hun release simpelweg nog niet bestond.”

"Liever 20 jaar slow & steady dan twee maanden volle bak."

“Ikzelf ontdekte vroeger muziek via Teknoville op Studio Brussel. Ik herinner me nog levendig dat ik op m'n kamer zat en The Bells van Jeff Mills voor de allereerste keer hoorde. Ik was onder de indruk. De eerstvolgende maandag trok ik dan naar de platenwinkel. Blijkbaar bestaat die manier anno 2016 nog steeds. Deze morgen kreeg ik bijvoorbeeld een berichtje van iemand die de nieuwe Herbert vanop Curle op de radio had gehoord dit weekend.”

Goudmijntje

“Ik zou de zaken zeker niet anders doen met deze digitale overrompeling in gedachten”, overpeinst Verhoeven. “Ik ben vinylliefhebber in hart en nieren, voor m’n label is en blijft dat ook het hoofdformat. Al ben ik wel strenger geworden. Omdat er elke week zoveel uitkomt. Op vinyl, maar zeker digitaal. Voor een dj moet dat een hel zijn. Er zijn niet genoeg uren op een dag om alles te checken...”

"Voor artiesten is de beweegreden om een plaat uit te brengen wel gewijzigd. De meesten zien een release tegenwoordig niet meer als goudmijntje, maar meer om hun bookings te onderhouden."

"De laatste jaren richten zoveel dj’s ook hun eigen label op, om de controle te behouden. Je moet weten dat het zo’n drie maanden duurt om een plaat uit te brengen. Wanneer jij me vandaag mailt met een demo, moet ik daar toch twee weken goed naar luisteren en overpeinzen, dan regelen we een contract. Als ik dan al releases gepland heb, moet er toch minstens een maand tussenzitten. Dan is het weer kerst en dat is geen ideale timing. Wanneer ik nu iets teken, kan dat ten vroegste in februari of zelfs later uitkomen."

"Voor die artiest is het ideale scenario echter om elke maand een plaat uit te brengen. Wanneer hij dan op verschillende labels zit, en er loopt ergens vertraging op door een afgekeurde testpersing, kan die plots met twee releases op twee weken zitten. Dat komt niet goed uit, je hangt af van andere mensen, je hebt het niet onder controle. Wanneer je het allemaal zelf doet, kan je dat netjes plannen, heb je het zelf in de hand. Het grootste nadeel daarbij is de quality control. Digitaal loopt alles vlot en snel, en je hoeft daarenboven geen investering van duizenden euro’s te maken.”

Thank God for Myspace

Aanvankelijk was het niet altijd simpel om artiesten te strikken. “Niet alleen omdat je nog geen cv hebt om voor te leggen, maar ook omdat hun contactgegevens niet voor het rapen lagen. Gelukkig brak Myspace door. Nu is het allemaal veel makkelijker met Facebook.”

Om Efdemin vast te leggen, kwam er zelfs wat geluk bij kijken. “Z’n doorbraakplaat, Bergwein, had ik via Edwin Korver gekregen op white label. Ik heb ‘m toen meteen gecontacteerd, nog voor die plaat uitkwam. Hij stond er toen van versteld dat iemand uit België ‘m contacteerde. Had ik wat langer gewacht, hadden al tien andere labels hem aangeschreven. Het feit dat ik toen nog in Brussel woonde en z'n vrouw daar lang in een kunstgalerij had gewerkt was meteen een ijsbreker. Ondertussen zijn we enkele platen en een mix-cd verder, en is dat een echte vriendschap geworden, we sturen foto’s van onze kinderen naar elkaar. Nu, elk contact per artiest is anders hoor.”

Toch lijkt de back catalogue van Curle zorgvuldig samengesteld. De releases klinken tijdloos, de artiesten worden gerespecteerd en het label blijft bescheiden.

“De beste manier waarop je een identiteit van een label kan vormgeven is nog steeds via de releases die je uitbrengt."

16 uur per dag

“Toen ze me vroegen om een label te beginnen, ben ik thuisgekomen en ben ik meteen in m’n platenkast gedoken op zoek naar beloftevolle producers. Ik wist dat ik weinig kans maakte bij bekende artiesten die al jarenlang op hetzelfde label zaten. Ik zocht artiesten die ik steengoed vond, maar amper iets hadden uitgebracht en dus nog steeds bereikbaar waren. Zo ben ik onder andere bij Aki Latvamäki uitgekomen voor de allereerste Curle.”

“Demo's... Als ik voel dat iemand het meent, een beetje moeite doet om een persoonlijke boodschap te schrijven, de juiste referenties aanhaalt én geen lachwekkende artiestennaam hanteert – je zou eens moeten weten (lacht) – dan is er wel een grote kans dat ik ga luisteren. Maar ik krijg dagelijks zoveel binnen via mail en via SoundCloud, dat ik zestien uur per dag nodig heb om alles te checken. Iedereen die begint met 'Dear label, I really like your latest release' maakt sowieso al geen kans, sorry..."

Petite

Al even roemrijk is Petite, het sublabel waarmee Curle reissues uitbrengt. Een missie die een simpele oorzaak kende. “De allereerste kwam er doordat een nummer wel op het album stond, maar niet op vinyl. Ik wou dat absoluut spelen in m’n sets als Fader, dus vroeg ik het simpelweg. Iets breakbeat-achtig, dat totaal niet verkocht. Het had dus een reden waarom het niet op de vinyl stond (lacht).”

“Ik kwam vaak langs bij Dr. Vinyl in Brussel, waar ik m’n platen kocht. Daar heb ik veel muziek leren kennen. Salvatore gaf soms platen door onder de toog. ‘Hier Tom, ik heb er maar eentje, dé bom. Hier niet luidop spelen want anders wil iedereen ‘m.’ Thuis zocht ik het nummer op Discogs, bleek het één van de meest gewilde platen uit de sets van Villalobos te zijn. Dat was uitgebracht op een hobbylabel, geperst ergens in het hol van Pluto. Efdemin vond het ook een beestig nummer dus vroeg ik of hij niet mocht remixen. Dat heeft een totaal nieuw leven gekregen, is totaal geboomd.”

“Dan ben ik opnieuw door m’n platen gegaan met Discogs bij de hand. Want wat de prijs bepaalt, is vooral kwantiteit. Dat obscuur hobbylabel perst wellicht maar een handvol exemplaren, en hebben niet noodzakelijk een goed distributienetwerk. Iemand kwam onlangs met een plaat van The Rolling Stones op de proppen, een ‘special edition’. Ik zocht het op, niets waard. Daar zijn er honderd duizenden en nog eens miljoenen van geperst. Door die kwantiteit is dat nu niets meer waard, 20 cent krijg je er nog van op de rommelmarkt."

"Voor elke plaat is er wel een andere reden geweest. Omdat ik ze niet had, omdat mijn exemplaar grijsgedraaid was, omdat het enkel op cd stond. Producers zijn steeds supercontent dat er hernieuwde aandacht is voor hun soms vergeten werk.”

"Om het nummer niet gewoon opnieuw te persen, kwam ik met het idee om ze te remixen door een hotte naam of iemand vanop Curle. Zo brachten we in 2014 een nummer van  DJ Boom, alias van Matthew Herbert, opnieuw uit. Het was een plaat die al jaren in elke set speelde, die stond voor €110 op Discogs! Ook bij N.E.W.S. Distribution werd onze versie met de Efdemin-remix qua distributie de tweede best verkochte plaat van dat jaar. Met Axis, Turbo en Mote Evolver in onze portefeuille toch wel knap, enkel Robert Hood ging ‘m voor."

"Omdat ik nog tijdloze platen van Herbert had en omdat zij ook tevreden waren over de samenwerking hebben we er dit jaar nog twee gedaan. Ik heb vijf maanden moeten wachten op de remix van Linkwood, maar als je dan 2000 stuks verkoopt in no time, is dat het wachten wel waard. Onze best verkochte plaat ooit is Martyn zijn versie van Acid Bells, en daar heb ik een half jaar op moeten wachten. Hoe langer je wacht op een remix is eigenlijk wel een goede indicator voor succes bedenk ik mij nu (lacht)."

Zwaaien met vinyl

"Onze sterkte is dat er verschillende stijlen aan bod komen, zo deden we al uitstapjes naar electronica en krautrock. Maar ik besef dat dat tegelijk onze grootste zwakte is. De kans is reëel dat er niemand buiten mezelf àlle releases goed gaat vinden. Bij pakweg Minus heb je dat minder. Ofwel vind je ze allemaal goed, ofwel helemaal niet."

"Al vraag ik me eigenlijk wel af hoeveel die mannen tegenwoordig verkopen. Je kan je de vraag stellen waarom Loco Dice een album op 4 LP’s uitbrengt, terwijl je hem zelf toch vooral met een laptop in de weer ziet. Richie Hawtin staat er met twee laptops en meerdere controllers, ik weet niet of zijn fans zich gaan bedenken dat ze zijn platen absoluut op 12” moeten hebben. Sven Väth-fans daarentegen zien hun grote held nog steeds vol enthousiasme met vinyl zwaaien."

Erfenis

"Met Curle hoop ik oprecht om tijdloze muziek uit te brengen. Als er binnen tien jaar ons nog eens iemand vraagt of hij een Curle-plaat mag licentiëren en heruitbrengen met een remix, zou ik dat een mooi compliment vinden. Ik heb ter gelegenheid van de tiende verjaardag de allereerste Curle van Mark August op SoundCloud gezwierd, omdat dat toen nog niet bestond. Ik was blijkbaar niet de enige die vond dat het nog steeds fris klonk. Innervisions had dat nummer toentertijd gelicentieerd voor hun Secret Weapons-reeks, en ze hebben die licentie onlangs hernieuwd."

Met recht en rede! Dank voor het gesprek.

Curle Recordings is geselecteerd als 'Best Label' voor een Red Bull Elektropedia Award, stemmen kan tot en met 9 november. Ondertussen heeft het label ook een nieuwe release klaarstaan, van Hiver. Beluister de snippets hieronder.